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PE – Polyéthylène (plastique ou bioplastique)

Le polyéthylène (PE), ou polyéthène, est un des polymères les plus simples et les moins chers. Le PE est surtout issu de pétrole, mais il existe depuis 20o7 un polyéthylène vert (BIO-PE), polymérisé à partir d’éthylène issu d’éthanol lui-même obtenu par fermentation de canne à sucre. Le premier BIO-PE est commercialisé sur nom de “I’m Green” par la société brésilienne Braskem qui est reste aujourd’hui leader dans ce domaine.

Le PE est un important polymère de synthèse, avec le PP, le PVC et le PS. Sa production mondiale était estimée à 80 millions de tonnes en 2008*. Il représente environs 29% de la demande en Europe ce qui le place en 1ère position parmi les plastiques les plus utilisés sur le continent. Il est suivi par PP (env. 19%), le PVC (env. 10%), puis par PUR (env. 7,5%), PS (env. 7%)  et PET (env. 7%). Le autres plastiques représentent environs 20% de la demande. *

Il existe trois catégories de polyéthylènes:

  • polyéthylènes à basse densité (LDPE, LLDPE, PE-VLD).  Ils ont une bonne résistance aux chocs, sont de bons isolants et peuvent être utilisés dans l’alimentaire. Le premier polyéthylène basse densité a été inventé en 1933 par les ingénieurs anglais E.W. Fawcett et R.O. Gibson.*
  • polyéthylènes à moyenne densité (PE-MD)
  • polyéthylènes à haute densité (HDPE). Ils ont les mêmes propriétés que les LDPE, mais plus rigides, plus résistants (notamment aux températures) et plus transparents. Le polyéthylène haute densité a été synthétisé en 1953 par le chimiste allemand Karl Ziegler et son équipe.*

Caractéristiques

Le polyéthylène, constitué de chaînes de molécules d’éthylène, un dérivé du pétrole brut. C’est un polymère thermoplastique, translucide, chimiquement inerte (il est plus résistant aux oxydants forts que le PP), facile à manier et résistant au froid.* Le PE possède une excellente résistance aux agents chimiques et aux chocs.

Sa température de transition vitreuse est très basse (voisine de −110 °C) et son point de fusion peut selon les grades atteindre 140 °C, mais sa résistance mécanique fléchit nettement dès 75 à 90 °C. Contrairement au PP, la température d’utilisation ne peut excéder le point d’ébullition de l’eau.*

Dans son état pure il est non-toxique.

Utilisation

Le polyéthylène a de nombreuses applications: films et sachets d’emballage, sacs à ordures, flacons d’emballage pour produits de nettoyage et cosmétiques, récipients souples pièces moulées par injection ou par soufflage (bacs, corps creux, etc.),  fils et câbles, revêtements, tuyaux, fibres, divers (jouets, gilets pare-balles, etc.)

De manière générale, les produits rigides sont en HDPE et les objets plus souples en LDPE.

Le polyéthylène est également un additif alimentaire (cire de polyéthylène oxydée E914).*

Recyclage

En Suisse, les bouteilles en PE (bouteille à lait) sont récupérées par les distributeurs alimentaires (Migros & COOP, etc) pour être revalorisées. Le PE recyclé est utilisé pour les produits les plus divers, sauf pour des emballages alimentaires. Les autres emballages en PE provenant des ménages sont  collectés séparément (bouteilles des produits ménagers) ou se retrouve dans les sacs de poubelle ménagère pour valorisation thermique.

En Suisse on recycle environs 3’555 tonne/an de LDPE et HDPE et on brule environs 1’033 t/a dans les usines d’incinération ou cimenteries (valorisation thermique)** Le PE est le plastique le plus recyclé en therme de volume.

Le Bio-PE est recyclable dans les mêmes installations de recyclage que le PE conventionnel. Aujourd’hui c’est pratiquement seul bioplastique réellement (non-théoriquement) recyclable et recyclé. Son code de recyclage est généralement 2 (PE-HD)

Les codes de recyclage de PE:

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PE biodégradable ou biosourcé ?

Ce plastique a longtemps été considéré comme très stable et non-biodégradable. Cependant, des indices et preuve de biodégradabilité ont été trouvés et publiés en 2014.  Le PE peut être dégradé par deux souches de bactéries, et par ces dernières quand elles sont présentes dans l’intestin de la larve d’une mite alimentaire. Seuls de très fins films de polyéthylène semblent à ce jour concernés. Les auteurs jugent leurs résultats comme prometteurs pour la biodégradation du PE dans l’environnement.*

La larve d’un coléoptère semble également capable de dégrader certaines formes de polystyrène*. Les recherches sont en cours.

PE biosourcé = Bio-PE

Braskem, un des leaders mondiaux de la production des biopolymères a développé un green polyethyleneI’m green, un thermoplastique issue d’ethylene de ethanol produit à partir de canne à sucre, matériau 100% renouvelable qui contribue à la réduction des gas à effet de serre, selon les études effectués par Braskem. Les propriétés de ce plastique sont identiques au PE conventionnel, qui est extrêmement polyvalent et recyclable dans les mêmes installations de recyclage que le PE conventionnel. Ce matériau en particulier biosourcé mais n’est pas biodégradable

 

* Source : https://fr.wikipedia.org/wiki/Polyéthylène

** KuRVe rapport public 2017